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Necesitamos volver a enamorarnos de aprender idiomas

La caída de solicitudes para los programas de idiomas europeos en las universidades del Reino Unido no habrá supuesto un gran impacto para nadie que enseñe idiomas. Durante al menos los últimos 15 años, el número de estudiantes que solicitan títulos de idiomas modernos ha disminuido.

Más que [a third of UK universities](http://www.theguardian.com/education/2013/oct/07/european-language-degree-courses-abandoned-universities](http://www.theguardian.com/education/2013/oct/07/ universidades-abandonadas-en-cursos-de-idiomas-europeos) han dejado de impartir títulos en idiomas europeos, lo que a su vez ha provocado una grave escasez de conocimientos lingüísticos entre la población activa británica, con graves consecuencias para el comercio y los negocios británicos.

Los datos publicados por la Agencia de Estadísticas de Educación Superior muestran que hubo 92,795 estudiantes de idiomas a tiempo completo en todos los niveles de grado en 2012-13. Esto se redujo de 96,785 en 2011-12. Los idiomas son ahora la elección de solo el 6% de los estudiantes de primer grado.

Alumnos por asignatura elegida en 2012-13. Agencia de Estadísticas de Educación Superior

Las razones no son difíciles de encontrar. El auge del inglés como idioma global ha llevado a la creencia generalizada de que no tiene mucho sentido aprender otros idiomas, ya que “todos los demás hablan inglés de todos modos”. Los estudiantes y sus padres a menudo sienten que sería una pérdida de tiempo estudiar un idioma, ya que es probable que nunca lo necesiten.

Los idiomas se perciben como asignaturas “difíciles” y, a menudo, se desalienta a los estudiantes de cursarlas por temor a que tengan menos posibilidades de obtener buenas calificaciones que con las asignaturas que se perciben como más fáciles.

Los idiomas no se consideran “vocacionales”, y los estudiantes a menudo piensan que las únicas trayectorias profesionales después de un título en idiomas modernos son la enseñanza o la traducción. Las actitudes de los sucesivos gobiernos hacia los idiomas en las escuelas no han ayudado.

Hacer obligatorio el aprendizaje de idiomas

En 2004, el gobierno laborista eliminó el requisito de que los estudiantes tomaran un GCSE de idioma, lo que provocó una disminución inmediata y sostenida en el número.

El gobierno actual afirma estar fomentando la adopción de idiomas en las escuelas, al incluir una lengua extranjera en el EBacc e introducir la enseñanza obligatoria de idiomas en las escuelas primarias a partir de septiembre de 2014. Pero queda por ver si esto conducirá o no a una reversión. del declive de solicitudes a programas universitarios de idiomas.

Aquellos departamentos universitarios de idiomas que han logrado permanecer abiertos, a menudo han tenido que adaptar lo que ofrecen para atraer estudiantes. Es cada vez más común que los estudiantes prefieran un programa conjunto o combinado, en el que se estudie el idioma junto con algo percibido como más vocacional, como estudios empresariales, economía o ciencias sociales.

Los programas con traducción e interpretación también son más comunes que hace 15 años. Los académicos de los departamentos de idiomas a menudo han tenido que reinventarse, moviéndose hacia áreas de investigación percibidas como más útiles.

Habilidades lingüísticas muy demandadas

El hecho de que el resto del mundo hable inglés significa que el británico monolingüe promedio se encuentra en una clara desventaja, ya que todos nuestros competidores hablan nuestro idioma y, a menudo, uno más además del suyo.

J’ai honte. andreasmarx, CC BY-NC-ND

Sin embargo, para aquellos estudiantes que aceptan el desafío de los estudios de idiomas, el futuro está lejos de ser sombrío. Tanto los estudiantes como los académicos son conscientes de la evidencia del creciente déficit de conocimientos de idiomas extranjeros en el Reino Unido, cuando la demanda mundial de ellos está creciendo.

Un informe de 2013 publicado por la Academia Británica destacó la necesidad urgente de habilidades lingüísticas en todos los niveles de la fuerza laboral, y pidió al gobierno y las escuelas que actúen para mejorar la oferta de graduados lingüísticamente competentes necesarios.

Este mensaje se hizo eco de una encuesta sobre educación y habilidades publicada por la Confederación de la Industria Británica y Pearson. Informó que siete de cada diez empresas valoran las habilidades en idiomas extranjeros entre sus empleados.

Otra hoja informativa de la Cámara de Comercio Británica (BCC) decía que la escasez de conocimientos lingüísticos estaba socavando el rendimiento de las exportaciones del Reino Unido. El BCC pidió que se restablecieran las lenguas extranjeras como materias básicas dentro del plan de estudios nacional y en la formación en el lugar de trabajo.

La escasez de graduados en idiomas y la necesidad de ellos en los negocios podría ayudar a explicar por qué ocuparon el sexto lugar en una lista de personas con altos ingresos compilada por la Oficina de Estadísticas Nacionales. Los graduados en idiomas estaban por detrás de las matemáticas y la informática, pero por delante de las ciencias sociales, el derecho, los negocios y las finanzas.

Un factor importante a tener en cuenta al pensar en estos informes recientes es que los graduados en idiomas no “solo” tienen habilidades lingüísticas. Estudiar un idioma a un nivel avanzado también significa estudiar la cultura asociada, ya sea a través de la literatura o mediante “estudios de área” – historia, política, cultura y sociedad – del país o países donde se habla el idioma.

Significa pasar un período de tiempo, generalmente un año académico, en uno de esos países, mejorando las habilidades lingüísticas, pero también desarrollando habilidades de comunicación intercultural y habilidades para la vida. Por lo tanto, es probable que los graduados en idiomas no solo tengan una visión particular de la cultura del idioma que han estudiado, sino que de una manera más general, sean sensibles a las diferencias culturales y estén más capacitados para adaptarse a diferentes situaciones.

Aprender un idioma extranjero a un alto nivel es un desafío, pero las recompensas son excelentes, en términos de perspectivas laborales y, quizás igualmente importante, en términos de logros y satisfacción personal. Solo podemos esperar que las políticas del gobierno actual realmente logren transmitir ese mensaje a los jóvenes.